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El Salvador is part of Central America, bordering the Pacific Ocean. The capital is San Salvador and there are 14 states or “departments”. The country has an area of 8,124 square miles (a little smaller than the state of New Jersey) and has a population of 6.3 million people, (about the same as Tennessee). Spanish is the official language.

Volcán El Boquerón, San Salvador
El Boquerón, San Salvador

El Salvador was originally inhabited by several native indigenous groups, including the Maya, Lenca, and Pipil. After several years of resistance, the territory that now comprises El Salvador (then called Kuskatan, a Pipil word that means The Place of Precious Jewels) was brought under Spanish rule. From the early 1500s until 1821, El Salvador formed part of the Captaincy General of Guatemala, the union of Central American territories under Spain.

After several uprisings in the early 1800s, El Salvador, along with Costa Rica, Honduras, Guatemala, and Nicaragua, declared independence from Spain on September 15th, 1821. In the first several decades of independence, El Salvador belonged to various iterations of a united Central American territory, although it also maintained an extended period of independent rule. The economy of post-colonial El Salvador was based on agriculture and export of key crops like coffee indigo, and cotton. However, as is much of Central America, this led to an abuse of the peasant, worker class by the land-owning class, especially after several laws enacted in the late 1800s which abolished communal lands and discriminated against migrant workers.

During this era, El Salvador was nominally a democracy with an elected president, although the first freely contested election is said to have been held in 1931. However, only 9 months after this, a military coup occurred, which ushered in an era of brutal suppression of the rural peasants. The military-led regime lasted until another coup in 1979, which was supposed to counteract the spreading revolutionary movement, but was quickly overturned by the oligarchy.

In 1980, a civil war erupted between guerrilla forces seeking reform and more rights for the peasants and the ruling oligarchy, supported by the United States. The conflict was sparked by the March 24th assassination of Archbishop Oscar Romero, who advocated for equality, reform, and an end to military repression of the rural poor. It lasted 12 years and incurred casualties numbering more than 75,000 lives. The peace accords addressed political and military reform. However, they did little to address the societal issues underlying the conflict, a fact which can still be seen in the extreme division between the two main political parties, the FMLN (Farabundo Martí National Liberation Front, a liberal party, the successors of the guerrillas) and ARENA (National Republican Alliance, a conservative party, successors of the ruling oligarchy).

While reforms have been made in the years since the Civil War ended, there is still a lot to be done. Many, many people live below the poverty line. The healthcare and education systems are underfunded and do not properly serve the people. Gang violence has become a serious problem in El Salvador in recent years and contributes to the reason many Salvadors choose to emigrate to the United States, the majority without papers. In 2009, a president from the FMLN party was elected for the first time since the war, and the government has since initiated many social assistance programs.

Rural church in the department of Chalatenango
Rural Church – Iglesia rural, Chalatenango
National Library, San Salvador
National Library – Biblioteca Nacional, San Salvador
Rural woman carrying goods for sale
Rural Woman Carrying Goods for Sale – Campesina con su venta
Rural market
Market Day – Día Plaza
Herding cattle
Herding Cattle – Arreando las vacas

El Salvador forma parte de Centroamérica, y está ubicado en el litoral del océano Pacífico. La capital es San Salvador y está dividido en 14 departamentos (o estados). El país tiene una extensión territorial de 8,124 millas cuadradas (21,041 km cuadrados) y una población de 6.3 milliones de habitantes. El idioma oficial es el español.

Los habitantes originales de El Salvador eran de los grupos indígenos Maya, Lenca, y Pipíl. Después de varios años de heróica resistencia, el territorio que ahora se denomina El Salvador (en aquél entonces llamado Kuskatan, luego Cuzcatlán, en Pipíl, “lugar de joyas”) cayó bajo el poder de los conquistadores españoles. Desde principios de los 1500s, El Salvador perteneció al imperio español, sobre todo como parte de la Capitanía General de Guatemala.

Después de varios levantamientos a principios de los 1800s, El Salvador, junto con los demás territorios centroamericanos de Costa Rica, Honduras, Guatemala, y Nicaragua, declaró independencia de la corona española el 15 de septiembre de 1821. En los primeros años de independencia, pertenció a varias iteraciones de un estado unido centroamericano, pero en el 1841 se proclamó estado autónomo. La economía de El Salvador en la época poscolonial se basaba en la agricultura y la exportación de productos tales como el añil, el café, y el algodón. Sin embargo, como en todo Centroamérica, esto llevó al abuso de la clase trabajador por los dueños de las fincas, sobre todo después de la aprobación de varias leyes aboliendo los terrenos comunales.

Durante esta época, se puede decir que había democracía en El Salvador, con un presidente elegido popularmente, aunque se considera que la primera elección libre fue la del 1931. Sin embargo, solo 9 meses después, una junta militar derrocó al presidente Arturo Araujo. Los militares mantuvieron el poder hasta otro derrocamiento en el 1979, con la supuesta intención de frenar la revolución ya inminente entre los campesinos. La junta fue disuelta poco después por la oligarquía, cuando vio que no hacía suficiente contra los campesinos, que ya se habían organizado en varios grupos guerrilleros.

Laundry drying outside a home in rural Chalatenango
Laundry Drying Outside a Home in Rural Chalatenango – Ropa secándose afuera de una casa en rural Chalatenango

En 1980, una guerra civil estalló entre fuerzas guerrilleras buscando reforma agraria y derechos para los campesinos y la oligarquía regente, apoyando por Estados Unidos. La guerra fue provocado por el asesinato de Monseñor Oscar Arnulfo Romero, arzobispo de San Salvador, el 24 de marzo de 1980, mientras celebraba la misa. Romero abogaba por los pobres, predicando sobre la igualdad, la reforma agraria, y el fin de la opresión de los pobres por los militares. La guerra duró doce años y generó más de 75,000 muertes. Los acuerdos de paz, firmados en el 1992, trataron algunas reformas militares y políticas pero no resolvieron las principales causas sociales de la guerra, ya que aún se ve la gran división en los partidos políticos ARENA (Alianza Republicana Nacional, derecho, sucesores de la oligarquía) y FMLN (Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional, izquierdo, sucesores de los guerrilleros).

Aunque han habido algunas reformas en los años recientes, sobre todo desde el 2009 cuando un presidente del FMLN fue elegido por primera vez desde la guerra, hay mucha tela que cortar. Muchísimas personas viven en pobreza extrema. Los sistemas públicos de salud y educación no tienen fondos suficientes y por eso no pueden servir bien a la población. También ha habido un incremento en la violencia en El Salvador, debido a la llegada de las pandillas formadas en Estados Unidos entre los salvadoreños que huyeron de la guerra. La violencia es una causa principal para la reciente ola de enmigración, casi siempre sin papeles.

Making tortilla
Making Tortilla – Hechando tortilla
Mountains, Department of Chalatenango
Mountains – Montañas, Chalatenango
Drying beans
Beans Drying on the Side of the Road – Secando frijoles a la orilla de la calle
Cerrón Grande reservoir
Cerrón Grande Reservoir – Embalse Cerrón Grande
Rural elementary school
Rural Elementary School – Escuela rural